Les animaux d'élevage ne se limitent pas à l'œil nu.

Photo: Tim Green / Flickr, source.

Par Maria Ter-Mikaelian, Ph.D.

Mon fils de deux ans est fasciné par les vaches. Il aime regarder toutes les photos de vaches sur son carton de lait, et un régal vraiment spécial est de regarder une vidéo YouTube de 5 minutes de vaches broutant dans un champ. Je parie que la plupart d'entre nous ont commencé avec la même fascination pour les animaux de la ferme. Quel enfant n'a pas aimé apprendre qu'une vache dit "meuglement" et un cochon dit "Oink" (ou, si votre langue maternelle était le mandarin, "Hroo")?

Quelque part en cours de route, cependant, nous perdons ce sentiment de respect envers les animaux de ferme. En tant qu'adultes, nous avons rarement une pensée pour les vaches, ou si nous le faisons, notre opinion à leur sujet n'est pas trop flatteuse. Des expressions comme «ils le regardaient comme des vaches dans un train qui passe» montrent ce que nous pensons de l'intelligence et de l'engagement des vaches avec le monde extérieur. Les autres animaux ne se portent pas beaucoup mieux: un «mouton» suit sans réfléchir la foule, et un «cochon» mange trop et fait des dégâts. Mais est-ce vraiment tout ce qu'il y a à faire aux animaux d'élevage: ronger simplement sans réfléchir?

En fait, lorsque les vaches regardent quelqu'un, il se passe plus de choses dans leur tête que ce que nous leur accordons. Une étude récente a montré qu'ils peuvent reconnaître des vaches individuelles dans des tirs à la tête sous différents angles et les distinguer des autres individus. (1) Cela vous semble facile? Essayez!


Pouvez-vous choisir laquelle des deux vaches du bas est le même animal montré sur la photo du haut? Les vaches peuvent. (Réponse: c'est celui de droite.) Adapté des images montrées aux vaches dans une expérience de Marjorie Coulon et ses collègues (1); la source.

Cela est particulièrement surprenant car nous nous attendons à ce que les animaux utilisent l'odorat sur d'autres sens pour se reconnaître. Bien sûr, les vaches ont eu beaucoup de pratique pour identifier d'autres vaches, alors que vous ne l'avez probablement pas fait. Cependant, ils peuvent également reconnaître des humains, au moins en personne (2) (malheureusement, le test équivalent avec des photos n'a jamais été fait). Fait intéressant, les moutons sont également assez bons pour reconnaître d'autres moutons à partir de coups de tête – surtout si les photos sont des moutons adultes de la même race. (3) En fait, le cerveau des moutons a une zone spéciale qui répond aux visages des moutons (en particulier familiers) ainsi qu'aux visages des chiens et des humains. (4) (Les humains et les singes ont également ce type de tissu cérébral spécialisé, trouvé dans le lobe temporal du cerveau, c'est-à-dire près de vos tempes. (5)) Peut-être que les moutons ont évolué pour être particulièrement doués pour reconnaître les visages d'animaux qui pourraient avoir de l'importance dans leur vie – leurs compagnons dans le troupeau ainsi que le puissant berger et chien de berger.

Comme les humains, les animaux de la ferme utilisent le son pour identifier les individus et communiquer avec eux. Nous savons tous que les vaches moo, mais pas tous les «moos» sont créés égaux: en variant les caractéristiques subtiles de leurs appels, comme la longueur et la fréquence de répétition, les vaches peuvent communiquer des informations sur leur âge, leur sexe, leur dominance et peut-être même leur disposition à s'accoupler. d'autres dans le troupeau. (6) Il existe des preuves que des veaux aussi jeunes que 1 jour qui ont été séparés de leur mère peuvent reconnaître ses appels et les différencier de ceux des autres vaches laitières (7), et ils peuvent certainement le faire à l'âge de trois semaines (8). Les truies communiquent également avec leurs porcelets en utilisant le son, et les appels de porcs contiennent des informations permettant à d'autres personnes dans le troupeau de les identifier. (9)

Ainsi, les animaux de ferme peuvent reconnaître et communiquer avec les autres de leur propre espèce – peut-être que vous n'êtes pas impressionné. Avons-nous des preuves de capacités cognitives plus complexes chez le bétail?

Titre de l'image: Maria Ter-Mikaelian. Dessins animés d'ici, ici et ici.

Bien que ce sujet n'ait commencé que récemment à recevoir beaucoup d'attention scientifique, la réponse est oui. Un test préféré de l'intelligence supérieure utilisé par les psychologues et les zoologistes est le test du miroir: découvrir si un animal est suffisamment conscient de lui-même pour se reconnaître dans le miroir. Seul un petit nombre d'espèces, y compris les grands singes, les grands dauphins, les éléphants d'Asie et les pies, peuvent le faire. (9, 10) Bien que les porcs ne réussissent pas cet exploit, ils montrent une compréhension des miroirs équivalente à celle de certains singes et perroquets gris d'Afrique. (9, 11) Avez-vous déjà vu un chiot ou un chaton attaquer son reflet dans le miroir? En revanche, lorsqu'un porc est introduit pour la première fois dans un miroir, il passera un certain temps à faire des mouvements et à observer l'effet sur la réflexion sous différents angles. (12) Après avoir apparemment appris quelque chose sur le fonctionnement d'un miroir, le porc est capable d'utiliser le miroir pour trouver des aliments cachés qui ne sont visibles que dans la réflexion, mais qui sont autrement invisibles. (12) Un porc qui n'a jamais eu d'expérience avec les miroirs ne peut pas faire cela – il regardera simplement derrière le miroir pour la nourriture – c'est donc la preuve d'un apprentissage complexe de la part de l'animal.

Une autre expérience intéressante montre que les chèvres peuvent former un concept abstrait et l'appliquer à de nouvelles circonstances. Des chercheurs allemands ont formé des chèvres à regarder quatre symboles sur un écran d'ordinateur et à appuyer sur un bouton à côté de l'une des images pour gagner une récompense. (13) Initialement, la chèvre a appris quelles images spécifiques étaient associées à une récompense (comme la flèche dans le carré de gauche dans l'image ci-dessous), mais ensuite les expérimentateurs ont donné à la chèvre des symboles complètement nouveaux (carré de droite). La seule similitude était que, comme dans le premier test, tous les symboles étaient ombrés sauf un – le bon à choisir. Les chèvres ont pu résoudre rapidement ce nouveau problème, démontrant qu'elles avaient créé une règle ou une catégorie dans leur esprit. (13)

Les chèvres ont appris à appuyer sur un bouton à côté d'un symbole non ombré pour gagner une récompense. Bien qu'ils aient été formés avec un ensemble de symboles (à gauche), ils ont pu appliquer le même principe à des symboles complètement nouveaux (à droite). (11) Image: Maria Ter-Mikaelian, basée sur l'expérience de Meyer et ses collègues.

Beaucoup a été fait sur la façon dont les chiens peuvent comprendre et suivre le pointage humain, contrairement à nos proches parents, les chimpanzés. (14) Fait intéressant, les porcs peuvent également utiliser le pointage humain pour trouver une récompense cachée (15), tout comme les chèvres (16) et les chevaux (17). De plus, un cochon peut être entraîné à reconnaître 6 gestes différents – trois pour différents objets et trois pour différentes actions – puis les combiner pour exécuter une commande complexe, comme «aller chercher le frisbee» ou «s'asseoir devant le ballon». (18) Les chèvres peuvent apprendre à résoudre un casse-tête qu'elles ne pouvaient pas résoudre auparavant en regardant un humain le faire une seule fois (19) – démontrant ce que l'on appelle «l'apprentissage social» d'une autre espèce, ce qui est relativement rare dans le règne animal. . Cela soulève des questions intéressantes quant à savoir si c'est une longue histoire de coexistence avec les humains, ou d'être élevé par des humains à un jeune âge, qui a façonné le cerveau des animaux domestiques pour répondre à nos signaux. (20,21)

Malheureusement, une grande partie de notre compréhension de la façon dont les animaux de ferme pensent et se comportent provient de leur observation dans des conditions défavorables (comme entendre les sons qu'ils font lorsqu'ils souffrent ou sont séparés de leur mère) ou d'études visant à améliorer les pratiques d'élevage, donc notre perspective est limitée . Ce n'est pas un hasard si nous en savons le plus sur les capacités cognitives des porcs – un animal de ferme que certaines personnes gardent également comme animaux de compagnie. Il nous reste encore beaucoup à apprendre – des connaissances qui nous aideront non seulement à retrouver notre amour d'enfance pour ces animaux fascinants, mais aussi à améliorer leur vie.

Maria Ter-Mikaelian enseigne le comportement animal et écrit également à https://medium.com/@maria.ter
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